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『异兽志』英国洞中蟾蜍传说

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预警:内有死蛤蟆图片。

英国有一道传统美食名叫“洞中的蛤”(toad-in-the-hole),其实就是面糊烤香肠,因为这个黑暗料理界的名字成了网红。在一百年前,还有另一种“洞中的蛤”,曾经成为英国甚至整个欧洲的热门话题。

面糊烤香肠。图片来源:维基百科

面糊烤香肠。图片来源:维基百科

1901年,业余的地质学爱好者查尔斯•道森(Charles Dawson)把一只死蟾蜍送给了博斯自然博物馆(Booth Museum)。蟾蜍本身无甚特别,但它呆在一块已经劈开的,空心的燧石里。道森说,这只蟾蜍是两年前英国一个小县城路易斯(Lewes)的采石场发现的,这里的石头历史古老,可以追溯到白垩纪。

石头里发现活的动物,尤其是活的无尾目两栖类,这种说法已在欧洲各国流传了几个世纪。但它们是从哪儿来的呢?比较古老的解释是魔鬼的恶作剧,或者大洪水的遗留物。

道森捐赠的蟾蜍,仍然在博斯自然博物馆展出。图片来源:维基百科

道森捐赠的蟾蜍,仍然在博斯自然博物馆展出。图片来源:维基百科

古生物学兴起之后,肯定也有不少人,把它们和史前怪物联系起来。1818年,地理学家爱德华•克拉克(Edward D. Clarke)宣称,自己在一个80多米深的白垩矿里找到了三只活的蝾螈,与现存任何蝾螈都不一样,它们是已灭绝的古生物。1856年,伦敦新闻画报(Illustrated London News)登出消息,在法国的白垩纪岩石里,发现了一只活的翼手龙(Pterodactylus sp.),简直是19世纪的《侏罗纪公园》了。

道森的观点比较实际。他认为,蟾蜍小的时候,通过缝隙溜进了空心的石头,然后靠着偶然进入石头的昆虫活了下去。蟾蜍身体逐渐长大,最后被困在里面,再也不能出来。听起来像另一个版本的“温水煮青蛙”故事。

对于这些故事的真实性,科学家意见不一。生物学名的创始人,卡尔·林奈相信,蟾蜍可以封在石头里活几百年。顺便一提,林奈还相信有海怪和人鱼,并且给它们起了学名。

古生物学家的祖师爷理查德·欧文(Richard Owen),却认为石头里的蟾蜍完全是一派胡言。1862年,英国伦敦举行国际博览会(International Exhibition in London),地质学展区有一件展品是一只活蟾蜍,号称是从煤矿里挖出来的。欧文写信抗议,说展出这种西贝货,简直是丢人现眼,败坏展览会的名声。

国际博览会上的巨大煤块,里面放着一只活蟾蜍。图片来源:Penny Illustrated Paper

国际博览会上的巨大煤块,里面放着一只活蟾蜍。图片来源:Penny Illustrated Paper

神学家兼古生物学家威廉·巴克兰(William Buckland)是个很有实践精神的人,喜欢亲身接触各种各样的动物,他在家里养过鬣狗,还吃过各种动物,包括豹、豪猪和苍蝇。巴克兰决定做个实验,看看无尾目两栖类封在石头里能活多久。他用石灰岩和砂岩挖了一些空格子,把24只蟾蜍关在里面,然后埋在自家花园里。一年后,1826年12月,在砂岩里的蟾蜍都挂掉了,但石灰岩中还有一些活着。因为石灰岩多孔,空气可以透进去。

巴克兰用封死的石头再做了一遍实验,这次所有的蛤都没能续命。由此他得出结论,关在石头里,没有空气,蟾蜍是不可能活下来的。

1928年《纽约时报》刊登的新闻,在德州发现了一只封在石头中的角蜥(Phrynosoma sp.),角蜥虽然英文叫做horned toad,但它实际上是蜥蜴

1928年《纽约时报》刊登的新闻,在德州发现了一只封在石头中的角蜥(Phrynosoma sp.),角蜥虽然英文叫做horned toad,但它实际上是蜥蜴

1910年,《自然》发表了一篇文章,指出一个问题,虽然有许多地理学家在野外研究矿石,但这些野外人(gǒu)从没发现过石头里的蛤,所有石头里的动物,都是第二手,或者第三手的发现(采石工人挖到蛤,交给矿场主,矿场主再交给科学家)。一旦专家睁开眼睛,这些动物就躲起来了。

道森发现的蟾蜍,进入博斯自然博物馆之后,因为脱水,它变得越来越小了。这说明它的“年纪”不会很大,在道森把它交给博物馆的时候,这只死蛤蟆里还有相当多的水分。

1912年,道森发表了另一桩古生物学的“大发现”——“皮尔当人” (Piltdown man),在英国发现的“白人的祖先”。后来人们发现,“祖先”是由现代人和猿的骨头混在一起拼成的。虽然我们已经无法详细地知道,道森是怎么造的假,但这可以让我们稍微了解一下,道森的爱好和特长。

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